Qu’est-ce que le thé ?

Qu’est-ce que le thé ?

Qu’est-ce que le thé

Boisson aromatique et thérapeutique, breuvage traditionnel, calmant ou énergisant, disposant de nombreuses manières d’être préparé et de nombreux goûts différents, le thé est extrêmement versatile dans son concept, depuis sa préparation jusqu’aux manières de le boire. De très nombreux pays en ont fait leur boisson traditionnelle, depuis l’ouest de l’Europe jusqu’à l’est de l’Asie. Mais qu’est-ce que le thé ? Pourquoi un breuvage d’apparence aussi simple est devenu aussi populaire à travers le monde ? Et par quel principe ces sachets trempés dans l’eau chaude deviennent-ils aussi bons à déguster ? Nous vous l’expliquons dans cet article de notre blog thé.

Le thé, qu’est-ce que c’est ?

Le thé est un breuvage obtenu par l’infusion de feuilles séchées de théier dans de l’eau chaude. L’infusion est une méthode d’extraction de l’arôme d’un végétal par sa dissolution dans un liquide chaud, voire bouillant. L’arôme ainsi libéré vient en partie imprégner le liquide où elle se trouve, tandis que le reste deviendra l’odeur du thé en elle-même.

Le théier est une espèce d’arbuste dont les feuilles servent à la confection du thé. Il est traditionnellement cultivé en grande quantité en Extrême-Orient, mais s’est répandu dans le reste du monde. 95% de la production mondiale du thé se répartit toujours aujourd’hui entre l’Asie et l’Afrique.

En récoltant les feuilles de cet arbuste, et en les faisant sécher, on obtient la feuille de thé qui permettra ensuite au consommateur de préparer son thé. Mais entre le moment où la feuille est cueillie et celui où elle arrive entre les mains du consommateur, différentes étapes peuvent changer le type de thé auquel on a affaire.

Les différents types de thé

Thé noir, thé vert, thé jaune, Oolong, thé blanc… Vous avez forcément déjà entendu au moins l’une de ces appellations. Puisque toutes les feuilles de thé viennent du même type d’arbuste, et que tous les thés se préparent par infusion, d’où vient la différence entre ces thés ?

Pour répondre à cette question, il faut s’intéresser au processus de traitement des feuilles après leur récolte. Après la cueillette des feuilles de théier, il existe différents processus pour traiter les feuilles afin qu’elles ne perdent pas toute leur saveur pendant le stockage.

Ces étapes sont :

  • - Le flétrissage
  • - La dessiccation
  • - L'oxydation
  • - Le roulage
  • - Le séchage
  • - Le triage
  • - La cuisson finale

Selon le type de thé auquel vous vous intéressez, les feuilles de théier sauteront certaines étapes de ce traitement, ou les vivront avec plus ou moins d’intensité. Par exemple, le thé noir vient des feuilles qui ont subi une oxydation complète, là où le thé vert au contraire est flétri et chauffé immédiatement après la cueillette afin d’éviter au mieux possible l’oxydation.

Qu’est-ce que le thé
Qu’est-ce que le thé

Le thé : une boisson peut-être découverte par hasard

Deux légendes différentes racontent l’origine du thé. Aucune preuve n’a cependant été trouvée sur la véritable origine du thé, sinon que ce breuvage est apparu en premier en Asie. En Chine, la légende raconte que le thé serait apparu en l’an 2737 av.J.-C, quand des feuilles de théier sont tombées dans l’eau chaude de l’empereur Shennong. En Inde, une autre légende raconte qu’un moine bouddhiste aurait fait pousser le premier théier à partir de ses propres paupières découpées et jetées au sol en guide de pénitence.

De manière plus documentée, les plus anciennes traces de ce breuvage ont été retrouvées dans la tombe de l’empereur Han, à l’ouest du Tibet, qui daterait de 200 av. J.-C. Il s’agit cependant à l’époque d’une eau parfumée plutôt que d’une boisson au goût vraiment différent comme aujourd'hui. Il faudra attendre la dynastie Tang, de 618 à 907, pour que la Chine exporte pour la première fois son breuvage à l’étranger, au Japon plus précisément. Quant en Europe, le thé est introduit au début du XVIIe siècle par les commerçants portugais et hollandais.

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